Louis-Hippolyte Lafontaine


Louis-Hippolyte Lafontaine

Louis-Hippolyte Lafontaine

Louis-Hippolyte Lafontaine

Louis-Hippolyte Lafontaine (Boucherville, 4 octobre 1807 - Montréal, 26 février 1864) était un homme politique canadien, principal responsable, avec Robert Baldwin, de l'instauration du gouvernement responsable au Canada. Il fut à la tête des affaires du pays une dizaine d'années, de 1841 à 1851.

Sommaire

Biographie

Maison où a vécu Louis-Hippolyte Lafontaine durant son enfance, Boucherville

Retiré de la vie politique active en 1851, il devint en 1853 juge en chef pour le Bas-Canada et le fut jusqu'à sa mort. À ses funérailles, le 2 mars 1864, l'évêque Bourget prononça son éloge funèbre.

Son père, Antoine Lafontaine, et le père de son père, Louis Lafontaine, avaient été capitaines de milice, ce qui, en ce temps-là, constituait une situation sociale importante. Le père de sa mère, Antoine Ménard, siégea à l'Assemblée législative de Québec.

Louis-Hippolyte suivit son cours d'études secondaires au collège de Montréal, sous la direction des sulpiciens. En 1829, il était admis au barreau. Deux ans plus tard, en 1831, il épousait Adèle-Amable, fille du docteur Berthelot, de Saint-Eustache, dont il n'eut pas d'enfants. Devenu veuf en 1859, il épousa en secondes noces, en 1861, Jane-Mary Morrisson, veuve du capitaine Thomas Kinton, dont il eut deux fils, morts tous les deux en bas âge. Il n'a donc pas laissé de postérité.

Avocat en 1829, à 22 ans, Lafontaine s'occupe aussitôt de politique, et, dès octobre 1830, les électeurs de Terrebonne en font leur député à la Chambre d'Assemblée du Bas-Canada.

Lafontaine suivit d'abord Papineau et fut, avant 1837, l'un des plus ardents lieutenants du fameux tribun. À cela, rien d'étonnant. L'on sait, en effet, que Papineau, par le prestige de son talent et surtout par l'éloquence de sa parole, attirait alors invinciblement dans son sillage tout ce que le peuple canadien-français comptait de sujets brillants. L'une des conséquences de son attitude fut de valoir à Lafontaine l'honneur d'aller en prison, en 1838, pour délit politique. Mais il fut bientôt libéré et demanda en vain qu'on lui fît son procès.

Les événements cependant, en tournant au tragique, l'avaient assagi et rendu plus prudent. "La fusillade qui ensanglanta les bords du Richelieu, a écrit DeCelles, produisit sur Louis-Hippolyte l'effet d'un jet d'eau froide sur la vapeur." Il se classa désormais, contre Papineau, parmi les modérés, dont il ne tarda pas à devenir le chef et le guide. Mais, tout en se tenant dans les limites de la légalité, Lafontaine ne cessa pas de se montrer tenace autant que dévoué en combattant pour le droit à la liberté de ses compatriotes. Sa modération même, par le jeu des intérêts, fit de l'homme de l'opposition qu'il était d'abord, mieux qu'un homme de gouvernement, un véritable chef. Il s'allia avec Baldwin, chef des patriotes du Haut-Canada.

Le gouverneur Sydenham, qui reconnaissait sa force, l'ayant combattu dans Terrebonne, personnellement, sous le prête-nom du docteur McCullogh, en 1841, l'obligea en quelque sorte à renoncer à briguer les suffrages de ses électeurs pour éviter des effusions de sang. Baldwin le fit aussitôt élire dans York, un comté du Haut-Canada. Peu de temps après, il faisait lui-même élire Baldwin dans Rimouski. En 1843, le gouverneur Bagot les appelait tous les deux à former un premier ministère qui fut renversé en 1844. Les deux amis revinrent au pouvoir et formèrent un nouveau ministère, sous lord Elgin, en 1848.

Ce gouverneur à l'esprit large et tolérant, qui comprit heureusement les exigences de la situation, s'inclinait par le fait devant la volonté populaire. Soutenus par l'opinion publique, chacun dans sa province, les deux hommes d'État, clairvoyants et habiles autant que résolus et énergiques, qui se complétaient l'un et l'autre et surent s'entendre, nous obtenaient ainsi, paisiblement et sans violence, nos libertés politiques, ou, si l'on veut, le gouvernement responsable au peuple. L'histoire l'a proclamé plus d'une fois et elle ne saurait l'oublier. L'administration Lafontaine-Baldwin se maintint, au milieu de bien des difficultés, jusqu'en 1851. La politique est ingrate, on le sait depuis longtemps. Elle ne ménage pas les hommes, même les meilleurs et les mieux intentionnés.

Lafontaine, comme tant d'autres avant et après lui, l'éprouva douloureusement. Combattu par des adversaires qui se montraient vigoureux et sans scrupules, discuté par ses propres amis, il finit par voir la division s'introduire dans son propre parti. Peut-être prit-il les choses trop à cœur. Toujours est-il que, après l'échec de 1851, il abandonna, à 45 ans, les luttes actives de la vie publique et se retira sous sa tente. Nommé juge en chef du Bas-Canada, il rendit cependant encore de précieux services au pays jusqu'à sa mort, qui fut soudaine et inattendue, en février 1864. En 1854, il avait été créé baronnet La Fontaine du Canada, dans la pairie du Royaume-Uni, ce qui lui donnait droit au titre de sir. Il fut le premier Canadien français à porter ce titre. On l'appelait sir Louis-Hippolyte.

Dans Lafontaine et son temps, volume publié en 1907, DeCelles nous a laissé du grand homme le portrait que voici : "Son aspect physique était imposant. D'une taille au-dessous de la moyenne, large d'épaules, avec une tête carrée, il avait le vaste front des méditatifs et on lisait sur les traits de sa figure les caractéristiques de l'énergie et de la fermeté. Il eut été difficile de dire que sa physionomie était de tout point attrayante. Elle paraissait, pour cela, trop solennelle et trop au-dessus de l'humanité commune. On eut dit, en effet, une statue sur un piédestal ! . . ."

D'autre part, les contemporains de Lafontaine affirmaient volontiers qu'il ressemblait beaucoup au grand Napoléon, et les portraits qu'on a de lui ne démentent pas cette affirmation. On a raconté, à ce propos, des anecdotes savoureuses. Dans une visite de notre grand homme aux Invalides à Paris, en 1853, de vieux grognards, survivants des guerres de l'Empire, auraient dit en le voyant : "Tiens, mais c'est l'empereur !" . . . Lady Bagot, la femme du gouverneur de ce nom, qui avait connu Napoléon, se serait exclamée, en voyant dans ses salons pour la première fois l'homme d'État canadien : "Vraiment, si je ne savais pas que Bonaparte est bien mort à Sainte-Hélène, je croirais que c'est lui-même qui vient d'entrer ici." En tout cas, s'il en avait plus ou moins la stature et la carrure — plutôt plus que moins — Lafontaine avait certainement, au moral, du célèbre Corse, l'énergie et l'assurance. Comme lui, il l'a prouvé, il voyait clair et il savait agir.

Les esprits spéculatifs, a-t-on remarqué souvent, ne font pas d'ordinaire les meilleurs hommes de gouvernement. Ils s'attardent trop à délibérer quand il faudrait passer à l'action. Tel n'était pas Lafontaine. Jamais il ne s'égara dans la forêt des théories et des chimères. Les plus beaux plans de réforme le laissaient toujours froid, s'il ne leur voyait une portée pratique. Sachant distinguer entre l'utopie et le possible, il comptait avec le passé du peuple, avec les mœurs qui font échec aux meilleures lois, du moment que ces lois les contrarient. C'est pourquoi son prestige et son influence furent si considérables sur ses contemporains. Qu'il fût au pouvoir ou qu'il fût dans l'opposition, son autorité s'imposa, toute une décade, dominatrice et inéluctable. Mais, comme tous les autoritaires, à la fin il fut brisé.

Statue de Louis-Hippolyte Lafontaine à Boucherville

Il est à remarquer que, ce prestige et cette influence, Lafontaine ne les dut pas surtout à ses talents d'orateur. Sa parole, en effet, était brève et sobre. Il se contentait d'ordinaire d'exprimer clairement et nettement sa pensée. Sa manière n'avait rien de cette éloquence colorée, empoignante et entraînante d'un Papineau, ou, plus tard, d'un Chapleau, d'un Mercier et d'un Laurier. Ses discours, c'était une suite de syllogismes. Rarement, il s'adressait au cœur ou aux sentiments. Il visait à convaincre et à persuader, ce qui vaut mieux sans doute pour l'effet de durée.

Parfois, il faut cependant l'ajouter, l'occasion donnée, parce qu'il sut tirer parti des circonstances, alors que les circonstances étaient émouvantes, il atteignit sans le chercher à la plus haute éloquence. C'est quand, après l'Union, parlant pour la première fois à la Chambre, il prononça ce discours fameux, où, si fièrement, au milieu des protestations de fanatiques, il revendiqua en français les droits de la langue française, la langue de sa mère, disait-il, et celle aussi de tous ses frères canadiens-français. Mais, ce n'était pas là sa manière de dire accoutumée. Ce fut plutôt comme un éclair dans un ciel le plus souvent calme et serein.

Au début de leur alliance, vers 1842, Baldwin rendait à Lafontaine ce témoignage qui explique bien des choses et que l'histoire se doit de conserver : "J'ai remarqué en M. Lafontaine un sens si vif du droit, une détermination si prompte à l'affirmer, un éloignement si profond des intrigues et des petits artifices, que j'ai été heureux de lui donner mon amitié et ma confiance. Je suis fier de l'avoir pour guide et pour chef. Je le dis au peuple du Haut-Canada, nous ne saurions trouver, à mon avis, comme chef du parti uni de la réforme, un homme plus attentif à nos intérêts et plus décidé à donner à notre peuple tout entier une administration qui puisse le satisfaire ..." "Lafontaine, écrivit DeCelles, en terminant sa forte étude sur l'homme d'Etat de 1841-1851, fut la plus grande figure de la plus belle période de notre histoire."

À l'été de 1930 — il y avait cent ans cette année-là que Lafontaine avait été élu pour la première fois député à l'Assemblée de Québec — on a élevé dans ce parc, à sa mémoire, un monument public, qui le représente dans le bronze sur base de granit. Le Pont-Tunnel Louis-Hippolyte Lafontaine, le parc Lafontaine et l'Hôpital Louis-Hippolyte-Lafontaine sont nommés en son honneur.

Écrits

Ouvrages

  • Les deux girouettes, ou l’hypocrisie démasquée, Montréal, 1834 (en ligne)
  • Notes sur l'inamovibilité des curés dans le Bas-Canada, Montréal, 1837
  • Analyse de l'ordonnance du Conseil spécial sur les bureaux d’hypothèques [...], Montréal, 1842
  • De l'esclavage en Canada, Montréal, 1859[1] (en ligne)
  • De la famille des Lauson. Vice-rois et lieutenants généraux des rois de France en Amérique, 1859 (en ligne)

Autre

  • Adresse aux électeurs du comté de Terrebonne, 1840 (en ligne)

Notes

Voir aussi

Articles connexes

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Bibliographie

  • Georges Aubin. Louis-Hippolyte La Fontaine. Correspondance générale, 2002-2005
    • Tome 1 : Les ficelles du pouvoir : correspondance entre Louis-Hippolyte La Fontaine et Robert Baldwin, 1840-1854
    • Tome 2 : Au nom de la loi : lettres de Louis-Hippolyte La Fontaine à divers correspondants, 1829-1847
    • Tome 3 : Mon cher Amable : lettres de Louis-Hippolyte La Fontaine à divers correspondants, 1848-1864
  • Georges Aubin. Louis-Hippolyte La Fontaine. Journal de voyage en Europe, 1837-1838, Sillery : Septentrion, 1999, 153 p. ISBN 2-89448-142-X
  • Jacques Monet. « La Fontaine, Louis-Hippolyte », dans le Dictionnaire biographique du Canada en ligne, University of Toronto et Université Laval, 2000
  • Réal Bertrand. Louis-Hippolyte LaFontaine, Montréal : Lidec, 1993, 60 p. ISBN 2-7608-7046-4
  • Elie-Joseph Auclair. Figures canadiennes, Montréal, 1933, vol. 2, p. 9-19 (en ligne)
  • Alfred Duclos DeCelles. LaFontaine et son temps, Montréal : Librairie Beauchemin, 1907, 208 p. (en ligne)
  • Laurent-Olivier David. Sir Ls.-H. Lafontaine, Montréal : Typographie Geo. E. Desbarats, 1872, 45 p.

En anglais

  • S. B. Leacock. Baldwin, Lafontaine, Hincks. Responsible Government, Toronto, 1907
  • M. E. Abbott Nish, Double majority: Concept, Practice and Negotiations, 1840–1848, thèse de m.a., McGill University, Montréal, 1966
Précédé par Louis-Hippolyte Lafontaine Suivi par
Joseph-Ovide Turgeon et André Papineau
MPP, District de Terrebonne
1830–1837
(avec Joseph-Ovide Turgeon, Séraphin Bouc et André-Benjamin Papineau)
(suspension des pouvoirs de la législature du Bas-Canada par Londres)
-
MLA, District de York
1841–1844
Robert Baldwin
Michael McCulloch
MLA, District de Terrebonne
1844–1847
Louis-Michel Viger
George Moffat et Clément-Charles Sabrevois de Bleury
MLA, District de Montréal
1848–1851
(avec Benjamin Holmes)
John Young et William Badgley


Précédé par
Charles Richard Ogden
Premier ministre du Canada-Uni
Canada-Est

16 septembre 184227 novembre 1843
Suivi par
Dominick Daly
Denis-Benjamin Papineau 11 mars 184828 octobre 1851 Augustin-Norbert Morin


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