Pierre-Paul Riquet


Pierre-Paul Riquet
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Portrait de Pierre-Paul Riquet

Pierre-Paul Riquet (29 juin 1609 - 1er octobre 1680), baron de Bonrepos, est un ingénieur et entrepreneur français qui a conçu et réalisé le canal du Midi dans le sud de la France entre la Garonne et la mer Méditerranée.

Sommaire

Biographie

Il est né à Béziers (Hérault), probablement le 29 juin 1609[1], dans une famille de notables et de commerçants. Les sources diffèrent sur sa date de naissance, laissant le doute entre 1604, 1608 ou 1609[2]. Il mena une carrière prospère dans l'administration des gabelles, la perception de l'impôt sur le sel. Il se marie avec Catherine de Milhau entre 1637 et 1638[2]. Son père, Guillaume Riquet, était un homme d'affaires qui avait accumulé une grande fortune qu'il légua à son fils[3]. En 1651, il achète la propriété de Bonrepos près de Verfeil au nord-est de Toulouse constitué d'un parc de 150 hectares et d'un château Renaissance.

La légende veut que son père, Francois-Guillaume Riquet, se soit opposé au début du siècle à la construction d'un canal reliant l'Atlantique à la Méditerranée. L'étude, comme tant d'autres, ne parvenait pas à résoudre le problème de l'approvisionnement en eau du canal. Riquet passe cet écueil grâce à sa connaissance de la Montagne noire environnante. Il remarque un point de partage où un cours d'eau se scinde en deux, s'écoulant soit vers l’océan Atlantique, soit vers la mer Méditerranée. C'est le seuil de Naurouze. Appliquant les théories d'Adam de Craponne, Riquet y positionne le point culminant du canal, à 48 mètres au-dessus du niveau de la Garonne.

Le 16 novembre 1662, Pierre-Paul Riquet propose son projet à Colbert. Quelques mois plus tard, le ministre nomme des commissaires chargés d'étudier la faisabilité de l'ouvrage. Après qu'une rigole d'essai entre le torrent de l'Alzeau, sur le versant méridional de la Montagne Noire, et le seuil de Naurouze eût été réalisée avec succès, une première tranche des travaux fut confiée à l'ingénieur le 14 octobre 1666. Durant toute la durée des travaux, et profitant de sa fonction de fermier des Gabelles, Riquet investira sur ses fonds propres deux millions de livres, sur un projet estimé a quinze millions. En contrepartie, il reçoit les droits de péage du canal.

Lorsque son ouvrage est mis en doute, Riquet fait preuve d'une étonnante ténacité, allant jusqu'à désobéir aux ordres de Colbert. Ainsi, il fait percer l'improbable tunnel de Malpas malgré les ordres royaux, détournant des ouvriers. Son audace ne fut pas seulement technique : l'ingénieur est aussi le premier à instituer la mensualisation des salaires et la sécurité sociale pour ses ouvriers.

Il proposa également un projet de construction d'un canal de la Loire au château de Versailles pour alimenter le parc de Versailles, gros consommateur d'eau. Il obtint une oreille favorable de Louis XIV mais l'abbé Picard, chargé par Colbert de vérifier la viabilité du projet démontra grâce à son nouveau niveau à lunette l'impossibilité du projet, la Loire étant plus basse que le domaine de Versailles[4], contrairement à ce que pensait Riquet[5].

Pierre-Paul Riquet est mort à Toulouse le premier octobre 1680, dans le quartier des Puits-Clos, avant la fin des travaux du Canal du Midi. Ses deux fils ont achevé l'ouvrage, inauguré un an plus tard. Sa maison est encore visible place Salengro. Sa statue se trouve en haut des allées Jaurès, à quelques mètres du canal, tournant le dos à celui-ci. Réalisée par Bernard Griffoul-Dorval au XIXe siècle, elle a retrouvé cette place d'honneur à l'occasion de l'ouverture du métro, le 26 juin 1993. Une autre statue, œuvre de David d'Angers, inaugurée en 1838, se trouve au milieu des allées Paul-Riquet à Béziers.

Une station du métro parisien porte le nom de "Riquet" à Paris 19ème, en hommage à l'illustre créateur du Canal du Midi, station située sur la ligne 7 du réseau RATP.

Mariage et enfants

Il épouse en 1638 Catherine de Milhau dont :

  • Jean-Mathias (1638-1714)
  • Pierre Paul (1644-1730)
  • Marthe (1648-1736)
  • Guillaume (1652-1652)
  • Catherine (1652-1719)
  • Anne-Marie (1653-1653)
  • Anne (1659-1720)

Notes et références

  1. Pierre Paul Riquet sur le Site du Canal du Midi
  2. a et b Michel Cotte, Canal du Midi, merveille de l'Europe, édition Belin Herscher, 2003, (ISBN 2-7011-2933-8), page 22
  3. René Gast, Le Canal du Midi et les voies navigables de l'Atlantique à la Méditerranée, éditions Ouest-France, 2000, (ISBN 2-7373-2475-0), page 14
  4. Philippe Testard-Vaillant, « Des grands travaux en cascade », dans Les Cahiers de Science & Vie, no hors-série Les Sciences au château de Versailles, octobre 2010, p. 64-71 
  5. Michallet, Histoire de l'Academie royale des sciences, Volume 6, vol. 6, Académie royale des sciences, 1730 [lire en ligne (page consultée le 10 avril 2011)] .

Voir aussi

Articles connexes

Liens externes


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