Terminateur


Terminateur
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Le terminateur terrestre au-dessus de l'océan, photographié à partir de la station spatiale internationale

Le terminateur est une ligne fictive qui sépare les faces éclairées et non éclairées d'une planète.

Sommaire

Sur Terre

Le terminateur sur la Terre est un cercle dont le plan est perpendiculaire au plan de l'écliptique et dont la circonférence est à peu près celle de la Terre lorsque celle-ci est éclairée par le soleil. En dehors des régions polaires, le terminateur passe par n'importe quel point de la surface de la Terre, deux fois par jour : au lever et au coucher du soleil.

Sur la Lune

Le terminateur lunaire, observé pour la première fois à la lunette par Galilée, représente la zone la plus intéressante de la lune à observer.

C'est le terminateur qui trace pour notre perception, le contour des différentes phases de la lune que nous observons depuis la terre. En raison de la faible élévation du Soleil, les reliefs situés dans cette région sont éclairés en lumière rasante et voient leurs profils accentués, bien délimités par leurs ombres grâce à l'absence de diffusion par une atmosphère.

Le facteur de brillance longitudinale qui représente l'angle idéal d'élévation du Soleil au-dessus des reliefs se situe entre 5° et 15° environ, ce qui procure le maximum de contraste en raison des ombres portées.

Image composite illustrant le terminateur terrestre passant au-dessus de l'Europe et de l'Afrique du Nord.

Ce fort contraste entre les régions claires et obscures s'étend vers l'est (Lune croissante) ou vers l'ouest (Lune descendante) sur une distance d'environ 600 km soit 12° de colongitude. Au-delà de ces valeurs le Soleil est à plus de 20° au-dessus de l'horizon et la formation perd tout son relief, exceptés les cratères très récents aux remparts élevés dont le fond n'est visible qu'une fois le Soleil assez haut sur l'horizon.

Dans la fiction

  • La saga de science-fiction des Chroniques de Riddick utilise de manière originale la notion de terminateur.

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