Gaston Maspéro


Gaston Maspéro

Gaston Maspero

Gaston Maspero

Gaston Maspero (né le 23 juin 1846 à Paris et décédé le 30 juin 1916) est un égyptologue français.

Biographie

Né de parents italiens, il manifeste, dès sa prime jeunesse, des prédispositions pour les langues orientales et traduit le texte de la « stèle de Napata », rapportée par Auguste Mariette. Ce futur égyptologue part pour l'Uruguay et en revient en 1868 ; Emmanuel de Rougé confie à cet autodidacte de l’égyptologie un poste de répétiteur à l'École pratique des hautes études, qui venait d’être créée ; durant la guerre de 1870, estimant qu’il devait beaucoup à la France, il s’engage dans le conflit et prend la nationalité française.

Docteur ès lettres en 1873, après le décès d’Emmanuel de Rougé, il est élu titulaire à la chaire de philologie et antiquités égyptiennes du Collège de France, mais le Ministère ne nomme Maspero que chargé de cours. En mars 1874, le ministère le titularise enfin. Envoyé en Égypte en 1880, il assiste Mariette, très affaibli par le diabète qui aura raison de lui, et prend la direction générale du Service des antiquités égyptiennes, sans la désirer véritablement.

Il découvre les textes des pyramides en 1880, qui existaient bien, malgré l’intime conviction de son prédécesseur. L’année suivante, il commence sa carrière par un coup d’éclat : ayant appris que, depuis quelques années, des antiquités étaient proposées sur le marché, Maspero et ses collaborateurs remontent la filière jusqu’à deux frères du village de Gournah, Ahmed et Mohamed Abd el-Rassul. Ce dernier accepta finalement de dévoiler leur secret. En 1871, Ahmed et lui, recherchant une chèvre égarée, avaient découvert une ouverture creusée dans le roc. En s’y glissant, Ahmed s'était trouvé face à une véritable mine d’or pour sa famille et, durant dix ans, ils avaient écoulé les antiquités qu’ils prenaient de manière mesurée.

Maspero voyage alors en Europe et c'est donc Brugsch, conservateur-adjoint du musée de Boulaq, qui se voit investi de la mission d’explorer cette caverne d’Ali Baba, proche de Deir-el-Bahari. Lorsqu’il y pénètre, ce qu’il voit l’ébahit : une quarantaine de momies, dont certaines appartenaient à des rois célèbres du Nouvel Empire, parmi lesquels Séthi Ier, Ramsès II, Ahmosis et Thoutmôsis II.

En quarante huit heures, les corps et la plus grande partie des objets restants sont répertoriés par Brugsch et ce précieux butin archéologique, chargé à bord d’un bateau, descend le Nil, vers Le Caire.

Au début 1886, Maspero entame les travaux de désensablement du Sphinx de Gizeh, tandis que quatre habitants de Gournah, fouillant à Deir el-Médineh, trouvent un puits d’accès à une tombe ; Maspero pénètre dans le tombeau de Sennedjem, un fonctionnaire ramesside. Les découvertes sont acheminées vers le musée de Boulaq, devenu bien trop exigu pour les richesses archéologiques qui s’y amoncelaient. Maspero avait déjà soumis un projet pour que le musée soit transféré vers Le Caire. Il quitte l'Égypte pour n'y revenir qu'en 1899. Il dirige le déménagement du musée égyptologique en 1902 - c'est la création du musée égyptien du Caire. L’inauguration officielle se fait en novembre 1903, et le sarcophage de Mariette doit être à nouveau changé de place.

Maspero pensait qu’il faudrait près de cinquante ans pour emplir totalement le musée du Caire ; il ignorait que se profilent de grandes découvertes, dont deux vont se charger de meubler les salles.

À Louxor, dans les temples de Karnak, il fait dégager le site qui est fouillé méthodiquement :

« Voici vingt mois que nous pêchons la statue dans le temple de Karnak. [...] Sept cents monuments en pierre sont déjà sortis de l’eau, mais [...] c’est un peuple complet qui remonte à la lumière et qui vient réclamer un abri aux galeries de notre musée »

La seconde découverte, celle du trésor de Toutânkhamon, se fera sous la direction de son successeur.

En 1904, alors que les Britanniques décident de relever de sept mètres le barrage d'Assouan, il parvient à lever les fonds nécessaires pour isoler, consolider, mais aussi étudier un grand nombre d'édifices religieux de Basse-Nubie menacés d'engloutissement.

En 1912, Pierre Lacau, très hésitant, finit par accepter la direction de l’Institut français d'archéologie orientale (IFAO), nouveau nom depuis 1898 de la Mission archéologique que Maspero avait fondée. Le gouvernement égyptien avait prolongé le temps de service de Maspero jusqu’en 1911 puis jusqu’en 1916. Mais la santé de l’égyptologue, qui jamais ne se ménageait, donne quelques inquiétudes et il est victime d’alertes cardiaques. Aussi quitte-t-il définitivement l’Égypte en 1914, laissant la direction générale des Antiquités à Lacau.

Alors qu’il avait été nommé secrétaire perpétuel de l’Académie des inscriptions et belles-lettres, Maspero continuait d’étudier à Paris et il assiste à une séance le 30 juin 1916. Il s’apprêtait à prendre la parole, lorsqu’il prie l’assistance de l’excuser et se rassoit. Victime d’un ultime malaise, il meurt sur son banc. Sur sa tombe est gravé Ma spero (Mais j’espère).

Les cours qu'il donna pendant neuf ans, couvrant tous les aspects de l'histoire, de la langue et de la civilisation égyptienne, formèrent toute une génération d'égyptologues.

Principaux ouvrages

  • Des Formes de la conjugaison en égyptien antique, en démotique et en copte, 1871
  • Du Genre épistolaire chez les anciens Égyptiens, 1872
  • Histoire ancienne des peuples de l'Orient, 1875
  • L'Égypte à petites journées : études et souvenirs, 1877
  • De quelques navigations des Égyptiens sur les côtes de la mer Érythrée, 1878
  • L’Archéologie égyptienne, 1887
  • La Syrie avant l'invasion des Hébreux, 1887
  • Les Contes populaires de l'Égypte ancienne, 1889
  • Les Momies royales de Deir El-Bahari, 1889
  • Histoire de l'Orient, 1891
  • Études de mythologie et d'archéologie égyptiennes, 1892-1916
  • Les inscriptions des pyramides de Saqqarah, 1894
  • Histoire ancienne des peuples de l'Orient classique, 1895-1899
  • Notice biographique sur Auguste Mariette, 1904
  • Ruines et paysages d'Égypte, 1910
  • L’Égyptologie : la science française, 1915

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