Grand Cachalot


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Grand cachalot
 Cachalot (Physeter macrocephalus)
Cachalot (Physeter macrocephalus)
Classification classique
Règne Animalia
Embranchement Chordata
Sous-embr. Vertebrata
Classe Mammalia
Ordre Cetacea
Sous-ordre Odontoceti
Famille Physeteridae
Genre Physeter
Nom binominal
Physeter catodon
Linnaeus, 1758
Synonymes
  • Physeter macrocephalus
Répartition géographique
Cetacea range map Sperm Whale 4.PNG
Statut de conservation IUCN :

VU A1bd : Vulnérable
Schéma montrant le risque d'extinction sur le classement de l'IUCN.

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Le Grand Cachalot ou Cachalot macrocéphale est le plus grand des odontocètes (cétacés à dents).

Sommaire

Étymologie

Le mot, emprunté au portugais cachalotte au XVIIe siècle[1], désignant le même animal, n'a pas une origine claire. Il semble provenir du portugais cachola[2],[3], terme de langue orale désignant la tête. Le terme est aussi donné comme provenant du gascon cachau[4], au sens de « grandes dents » ou encore au catalan quitxalot[5].

Description

Le cachalot se distingue par une énorme tête quasiment parallélépipédique, la présence de dents pointues et des narines soudées en un unique évent. L'adulte mesure de 11 à 22 m et pèse 20 à 57 tonnes, les plus grands spécimens étant mâles.

Le corps est gris foncé ou noir avec quelques taches sur le ventre. Il peut comporter des marques rectilignes et de nombreuses cicatrices, dues aux combats entre les mâles ou avec des calmars géants.

Les nageoires pectorales sont petites. La nageoire dorsale, constituée d'une rangée de crêtes, est utile pour plonger. La nageoire caudale, triangulaire et fendue, est très puissante et mesure jusqu’à 4 m.

La tête est en forme de proue, avec un front — le melon — au profil presque rectangulaire chez le mâle. Énorme, elle représente le tiers de la longueur et peut peser 16 tonnes. Cette taille s'explique par la présence du spermaceti, une poche d'environ 5 tonnes d'acétylpalmitate, un lipide de la classe des cérides, très prisé dans la fabrication de savon. Les lèvres sont blanches. La mâchoire inférieure comporte entre 40-60 dents qui mesurent près de 20 cm et pèsent 1 kg. C’est le seul cétacé dont l'évent, unique, est oblique (vers l'avant gauche).

Avec une masse pouvant atteindre neuf kilogrammes, le cerveau du cachalot détient le record du monde animal. Son intelligence et ses capacités cérébrales sont très mal connues, car il est très difficile de l'étudier vivant. Les recherches actuelles laissent penser qu'il passe beaucoup de temps dans un demi-sommeil ponctué de rêves, se laissant dériver de longues heures. Il semble qu'ils dorment à la verticale, la tête en bas.

L'ancêtre des cachalots actuels était le Brygmophyseter qui pouvait mesurer jusqu'à 12 mètres.

Comportement

Comme les bips de sonars, les claquements de larynx servent à localiser les obstacles qui renvoient un écho plus ou moins rapide selon leur distance, mais aussi les proies que les cachalots vont chercher en plongeant. C'est peut-être également une manière de communiquer : des groupes de cachalots, qui se dispersent en plongée sur plusieurs kilomètres à travers les ténèbres, émergent souvent dans un parfait ensemble à la surface.

Distribution

Le cachalot vit dans tous les océans et presque toutes les mers, dont la Méditerranée. Il fréquente surtout les régions abritant le calmar géant. Bien qu'il préfère les eaux équatoriales ou tropicales, le mâle adulte remonte jusqu'aux mers polaires. Dans les années 80, les trois quarts des cachalots se trouvaient dans l'hémisphère sud.

La chasse au cachalot a été interdite en 1982 et a continué sous sa forme traditionnelle aux Açores jusqu'en 1984[6].

Éthologie

Régime alimentaire

Le cachalot se nourrit principalement de céphalopodes (calmars, pieuvres), mais aussi de poissons et, parfois, de pinnipèdes (phoques). Grand prédateur, il peut s'attaquer à des requins de trois mètres. Sa proie favorite est le calmar géant, avec lequel il livre des combats titanesques[réf. nécessaire].

Bien qu'on ait retrouvé dans l'estomac de certains cachalots des restes de calmars de plusieurs dizaines de mètres, il s’alimente généralement de grandes quantités de pieuvres d’un mètre.

Un champion de l'apnée

Après une dizaine de minutes durant lesquelles il respire en surface, le cachalot bascule, faisant émerger sa nageoire caudale, puis plonge durant 30 à 110 minutes. Il chasse généralement entre 300 m et 1000 m[7] mais peut atteindre la profondeur abyssale de 2035 m[8], où il capture les pieuvres et les calmars géants.

Vie sociale

Les femelles sont grégaires et vivent en groupes de 10 à 50 individus, avec leurs petits et les jeunes mâles, sous l'autorité d'un mâle adulte. À la saison des amours, les mâles combattent violemment.

Reproduction

Tous les trois à cinq ans, après une gestation d'une quinzaine de mois, la femelle met bas un unique jeune de 4 m et de plus d’une tonne. Les jeunes tètent jusqu'à l'âge de plus d’un an. Le jeune mâle ne quitte sa mère que vers six ans et n'atteint la maturité sexuelle que vers 10 ans. Le mâle devient adulte vers 30 ans et peut alors constituer un groupe et s'accoupler. Sa longévité est d'environ 70 ans.

Une espèce en danger

Le cachalot a été exagérément chassé pour le spermaceti (blanc de baleine), un liquide huileux particulièrement apprécié qui est concentré dans la tête. En outre, ses intestins contiennent jusqu'à 500 kg d'ambre gris, concrétion très recherchée en parfumerie, où elle est utilisée comme fixateur.

Traqué dès le XVIIIe siècle, le cachalot a été décimé au début du XIXe siècle[9]. Le célèbre roman Moby Dick relate l'histoire d'une de ces chasses.

L'espèce allant disparaître, sa chasse a été interdite en 1982 par la Commission baleinière internationale.

L'impact éventuel de l'industrie basée sur l'observation touristique des cachalots a été étudié à Kaikoura (Nouvelle-Zélande). Il semble effectivement que cette activité modifie le comportement des animaux, mais dans des proportions si faibles que des conséquences biologiques n'en sont sans doute pas à redouter[10].

Voir aussi

Brygmophyseter

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Références dans les romans et bande dessinées

  • Dans le livre Moby Dick (the White Whale) d'Herman Melville, il s'agit bien d'un cachalot (en: Sperm Whale) que le capitaine Achab poursuit.
  • Dans la bande dessinée Le Bal du rat mort un cachalot échoue à Ostende et une masse grouillante de rats sort de son ventre.
  • Dans le livre Le Guide du Voyageur Galactique, le générateur d'improbabilité du vaisseau Coeur en Or transforme un missile qui poursuit le vaisseau en un "cachalot à l'air très étonné". Le narrateur retranscrit par la suite les pensées du cachalot avant son impact sur la planète.

Références externes

Liens externes

Notes et références

  1. D'après le Dictionnaire de l'Académie française, 9e édition. En portugais moderne, le mot cachalote ne prend qu'un seul t
  2. D'après (fr) l'(fr) Définitions lexicographiques et étymologiques de Cachalot du CNRTL.
  3. (pt) http://www.sualingua.com.br/02/02_cabeca2.htm
  4. D'après M. Fernández-Casado, El Cachalote (Physester macrocephalus), publié dans Galemys '12 (2), 2000, consultable en ligne à (es) http://www.secem.es/GALEMYS/PDF%20de%20Galemys/12%20(2).%20pdf/1%20Fern%E1ndez-Casado%203-22.pdf
  5. D'après le dictionnaire Priberam, consultable à (pt) http://www.priberam.pt/dlpo/definir_resultados.aspx
  6. Rui Prieto, Frederico Cardigos, Universidade dos Açores (Departamento de oceanografía e pescas), [1] (lien visité le 16 novembre 2007).
  7. (en) Watwood, S.L., Miller, P.J., Johnson, M., Madsen, P.T. & Tyack, P.L. (2006). Deep-diving foraging behaviour of sperm whales (Physeter macrocephalus). Journal of Animal Ecology 75: 814-825. (Résumé en ligne)
  8. (en) Watkins, W.A., Daher, M.A., Fristrup, K.M., Howald, T.J., Notarbatolo Di Sciara, G., 1993. Sperm whales tagged with transponders and tracked underwater by sonar. Marine Mammal Science, 9 : 55-67. Article
  9. Dans La véritable histoire de Moby Dick, Philbrick estime à plus de 225000 le nombre de cachalots tués entre 1804 et 1876
  10. (en) Richter, C., Dawson, S. & Slooten, E. (2006). Impacts of commercial whale watching on male sperm whales at Kaikoura, New Zealand. Marine Mammal Science 22 (1), 46–63. (Résumé en ligne)
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