John Wesley Powell


John Wesley Powell
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Powell (à droite) avec Tau-gu, à Paiute, 1871-1872

John Wesley Powell (né le 24 mars 1834 à Mount Morris et mort le 23 septembre 1902) est un explorateur américain célèbre pour sa navigation dans le Grand Canyon de 1869.

En 1856, il descend le fleuve Mississippi des chutes de Saint Anthony à la mer ; il s'attaque à l’Ohio en 1857 et enfin l’Illinois en 1858. En 1859, il devient membre de l’Illinois Natural History Society.

Après avoir servi durant la Guerre de Sécession dans le 20e régiment de volontaires de l’Illinois et avoir perdu son bras droit dans la bataille de Shiloh, il obtient un poste de professeur de géologie à l’université Wesleyan de l’Illinois. Il est aussi maître assistant à l’université d’État et conservateur de son muséum.

À partir de 1867, il conduit des expéditions dans les Montagnes Rocheuses et dans la région du fleuve Colorado et de Green River en Utah. En 1869, il explore le Grand Canyon et traverse près de 1 500 km. Il recommence une expédition similaire en 1871 d’où il rapporte des cartes précises et de nombreuses données.

En 1881, il devient le deuxième directeur de l’US Geological Survey, fonction qu’il conserve jusqu’en 1894. Il dirige également le Bureau d'ethnologie de la Smithsonian Institution.

En 1895, il publie un livre sur ses voyages dans le Colorado intitulé Canyons of the Colorado. Il montre, dans ses écrits anthropologiques, une vision très rigide des différentes sociétés qu’il classe sous les termes de sauvages (comme les amérindiens), de barbares (comme les peuples germaniques ayant conquis Rome) et de civilisés (comme les États-Unis d’Amérique). Ces théories sont typiques du XIXe siècle.

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